Michelle Janssen en Bart Put: “Dat is zo mooi, dat vrouwen die hier buitengaan beseffen: ‘Oké, ik ben mooi!’”

Michelle en Bart voor de carrousel bij Hippo Gold — by Adam Ryo Wibowo
Michelle en Bart voor de carrousel bij Hippo Gold — by Adam Ryo Wibowo

Dag lieve vrienden, onlangs leerde ik de unieke modezaak Hippo Gold kennen. Deze zaak, tot voor drie weken nog Hippo! Royale, vind je in de Parijsstraat 44 in Leuven. Kijk je naar binnen dan zie je hem al staan: de roze draaimolen die als groot decorstuk tussen de kleding pronkt in het midden van de winkel. Ik had afgesproken met zaakvoerders Michelle en Bart. Terwijl ik buiten wachtte op fotograaf Adam Wibowo, zag ik Michelle hard aan het werk in de etalage om de paspoppen tot in de perfectie te kleden. Ik bewonderde Michelles prachtige outfit die ook uit de winkel kwam. Wauw.

Alle leeftijden, shapes & sizes

Lien Degol, Michelle, en Bart in de kleurrijke pashokjes — by Adam Ryo Wibowo
Lien Degol, Michelle, en Bart in de kleurrijke pashokjes — by Adam Ryo Wibowo

Ze zijn allebei even vrolijk, zaakvoerders Bart Put (32) en Michelle Janssen (30). De twee vormen al zeven jaar een koppel. Wanneer ik toekom, zijn ze allebei druk in de weer om de winkel tot in de puntjes in te richten. Die paspop moet daar en dit kledingrek mag naar daar. Er is geen houden aan. Dit is ook een heel kleurrijke plek, zowel qua inrichting als qua kleding. Lien Degol, een bekende Vlaamse styliste, is ook aanwezig. Zij werkt enkele dagen per week bij Hippo Gold en vertelt me over haar liefde voor de winkel: “Ik vind het zalig. Ik vind de stijl van de winkel en de merken heel tof en het is ook tof dat hier mensen van alle leeftijden, shapes en sizes langskomen.” Zodra er een klant binnenkomt, staat het hele team dan ook klaar om haar te verwennen. Dit droomteam wordt nog aangevuld door Anne, de verantwoordelijke van de winkel. Zij is er bijna altijd aanwezig en helpt de klanten steeds verder met een glimlach.

by Adam Ryo Wibowo
by Adam Ryo Wibowo

Gestart met slechts één paspop

Na een uitgebreide fotoshoot met onze fotograaf nemen Bart en Michelle me mee naar het koffiezaakje naast Hippo Gold waar we beginnen aan ons gesprek. Michelle was vroeger danseres, o.a. in een theatertournee van Maurice Engelen (Praga Khan), en Bart werkte in een showroom. Ze hielden altijd al van mode en op een dag openden ze in hun kleine appartementje een showroom met slechts één paspop. Hun zaak groeide snel en na een tijd openden ze hun eigen showroom in Antwerpen. Nu, zes jaar later, hebben ze de winkel van een klant overgenomen hier in Leuven. Michelle vertelt: “Bart had altijd al iets met Leuven. Hij studeerde jarenlang muziek aan het Lemmensinstituut in Gasthuisberg. Hij zei tegen mij dat hij Leuven zo’n toffe en gezellige stad vond. Ik kende hier eigenlijk niets maar ik dacht: ‘Oké, als Bart dat leuk vindt, dan ga ik dat zeker ook leuk vinden.’” En zo werd Hippo Gold op 4 februari 2018 boven de doopvont gehouden.

Lien Degol, Bart en Michelle — by Laura Lambregts
Lien Degol, Bart en Michelle — by Laura Lambregts

Waardevolle merken

Michelle en Bart spreken vol overtuiging over de schoonheid van de vrouw. “In de media krijg je het beeld mee dat je dun of de perfecte zandloper moet zijn, maar wij denken dat elke vrouw sexy is op haar manier en dat is heel belangrijk. Dat zie je ook terug in onze winkel en Lien helpt ons daarbij. Het maakt niet uit wie er binnenkomt. Lien ziet welke kleding mooi zal staan bij welke vrouw. De vrouwen die hier binnenkomen en die kledij aantrekken, die zien er gewoon top uit! Dat is zo mooi, dat ze als ze hier buitengaan zoiets hebben van ‘oké, ik ben mooi!’”

by Laura Lambregts
by Laura Lambregts

Het koppel achter Hippo Gold is kieskeurig als het op merken aan komt. Ze vinden het belangrijk dat de kleding mooi bij elkaar past, maar ze vertellen me ook over het gevoel dat juist moet zitten alsook de band met de designers. Eén van hun merken, Traffic People, komt uit Londen, de stad waar Michelle en Bart zelf drie keer per seizoen naartoe reizen om er te helpen met het ontwerpproces. “België en Nederland zijn grote markten voor hun”, vertelt Michelle, “Traffic People zei ons dat wij heel goed weten wat de klanten willen. We mogen dan ook heel veel zelf doen, zoals zelf printjes gaan bekijken en kiezen, en de halslijn van een jurkje bepalen.” Verder hecht Hippo Gold waarde aan kleding voor elk model. Je vindt er ook een uitgebreid aanbod terug van sobere en elegante merken, merken voor fashionistas, veganistische merken en kleding van biologisch katoen aan een goede prijs-kwaliteitverhouding.

Tips & plannen

by Adam Ryo Wibowo
by Adam Ryo Wibowo

Op het einde van ons gesprek geeft dit fabuleuze koppel nog wat modetips mee. Bart steekt al snel van wal: “Niets gaat erover. Wees jezelf en draag gewoon de prints en de kleuren die je wil.” Zowel hij als Michelle willen veel meer kleur in het straatbeeld zien. Styliste Lien voegt daar nog aan toe: “Durven is de boodschap. Alles wordt meer individualistisch en mensen gaan zich uiten via hun kledij. Durf ook eens een keertje te mixen en te matchen.” Op lange termijn willen Michelle en Bart nog meer doen met Hippo Gold. Ze zien het zeker zitten om Hippo Gold uit te breiden en zo ruimte te bieden aan een shop-in-shop of zelfs een pop-up. Ze willen ook graag samenwerken met andere lokale ondernemers. Bart licht het toe: “Ik denk dat het heel belangrijk is dat we in de kijker zetten dat Leuven zo’n ruim aanbod heeft van kleine zelfstandigen. We moeten elkaar ook een beetje ondersteunen. Hier is veel diversiteit en dat is leuk en uniek.”

Michelle, Bart en Lien Degol — by Adam Ryo Wibowo
Michelle, Bart en Lien Degol — by Adam Ryo Wibowo

Kom dat zien!

Tijdens het weekend van 24 en 25 maart organiseert Hippo Gold een groot openingsweekend. Bart en Michelle beloven dat er van alles te doen zal zijn. Er is alvast randanimatie voorzien én een visagiste. De winkel is trouwens ook steeds geopend op koopzondagen.

Lieve vrienden, het is écht de moeite om een kijkje te gaan nemen bij Hippo Gold. De winkel is echt prachtig. Alleen al naar die carrousel sta je zeker vijf minuten te kijken en dan heb je de unieke kledingcombinatie nog niet gezien. Michelle en Bart zijn daarenboven de ideale gastvrouw en -heer en hebben een ervaren styliste aan hun zijde. Samen zorgen ze ervoor dat elke klant zich mooi en goed voelt. Allen daarheen dus! Je kan hen ook volgen op Facebook en Instagram. Daar krijg je alvast een voorproefje van de Hippo-sfeer.