Merho: van fantasierijke kinderdroom tot overweldigend succes

Lieve vrienden, ik heet Pauline Nissen en ik ben een 17-jarige Waalse studente uit Namen. Dit jaar trek ik naar Vlaanderen om nieuwe mensen te ontmoeten, nieuwe plekken te bezoeken en een nieuwe cultuur te ontdekken. Mijn ervaringen over de taalgrens bundel ik in het educatief project “Op weg naar (Vla)anderen!”.

In het kader van dat project kreeg ik de unieke kans om de Vlaanderens populairste striptekenaar te interviewen: Merho. Deze bijzondere man is de tekenaar van de Vlaamse successtrip De Kiekeboes, waarvan intussen dertig miljoen exemplaren verkocht zijn. Laten we hem samen beter leren kennen!

Het begin van de Kiekeboe(s)-avonturen

Merho droomde al van een carrière als striptekenaar toen hij twaalf jaar was. “Omdat ik het fijn vond om verhalen te vertellen”, zegt hij vrolijk. Tijdens zijn kindertijd verslond hij stripverhalen, zoals Suske en Wiske, Nero en Kuifje. Ondertussen bedacht Merho ook verhaaltjes met poppen.

Na zijn studies aan Sint-Lukas in Brussel, een kunstschool waar hij toegepaste grafiek studeerde, werd hij in 1970 professioneel striptekenaar. Zeven jaar later ontwierp hij de Kiekeboe-reeks, waarvan De Wollebollen het eerste album was. In het begin was de titel van de stripreeks nog Kiekeboe, verwijzend naar het hoofdpersonage Marcel Kiekeboe. Een paar jaar later werden zijn avonturen populairder en bekender. Voor het 125ste album besliste Merho de titel van de reeks te veranderen naar De Kiekeboes. Tijdens ons gesprek legt hij me uit “dat het stripverhaal over de hele familie gaat, niet alleen over Marcel. Daarom klonk het beter om de reeks De Kiekeboes te noemen.” De stripcarrière van Merho is een geweldig voorbeeld voor iedereen die een jeugddroom wilt verwezenlijken.

© Foto's : Ivan Renaux
© Foto's : Ivan Renaux

Antwerpen als achtergrond

Het verhaal van Wie A zegt, het 145ste album van De Kiekeboes, speelt zich volledig af in Antwerpen. De hele familie beleeft onwaarschijnlijke avonturen in de straten van de Sinjorenstad. Prachtige plekjes uit Antwerpen komen erin voor, zoals het Centraal Station of het Museum aan de Stroom, waar ik Merho ontmoet. Een liefdevolle knipoog naar zijn geboortestad.

Een bijzondere ontmoeting

Wat deze ontmoeting zo uniek maakt, is niet alleen de bekendheid van Merho, maar ook zijn persoonlijkheid. Net als de familie Kiekeboe is hij heel enthousiast. Hij maakt tijdens boekenbeurzen graag kennis met zijn fans en staat altijd open voor nieuwe initiatieven. Ondanks zijn drukke agenda reageerde hij meteen positief op mijn vraag om deel te nemen aan mijn educatief project. Voor ons gesprek in Antwerpen nodigde hij me uit om zijn creatieve werken te verkennen bij hem thuis in Zoersel. Oorspronkelijke versies van De Kiekeboes, nog ongepubliceerde stripverhalen, schetsen… Ik heb zoveel dingen ontdekt die mijn verwachtingen overtroffen. Onze bijzondere ontmoeting zal ik nooit vergeten!

In het voorjaar 2018 verschijnt het 150ste album van De Kiekeboes. Ik wens Merho héél veel succes en wil hem nog hartelijk bedanken voor zijn enthousiasme en zijn tijd!

Foto’s: Ivan Renaux